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Jeep, i primi 75 anni

Era il luglio del 1940 quando le Forze Armate americane informarono le case automobilistiche di essere alla ricerca di un "veicolo leggero da ricognizione" che potesse prendere il posto delle motociclette. L'Esercito degli Stati Uniti invitò così 135 costruttori....(70 foto/10 video)

Nel mese di luglio 1940 le Forze Armate americane informarono  le case automobilistiche di essere alla ricerca di un "veicolo leggero da ricognizione" che potesse prendere il posto delle motociclette. L'Esercito degli Stati Uniti invitò così 135 costruttori a sviluppare un veicolo che rispondesse ad un lungo elenco di specifiche, tra le quali:

 

  • Capacità di carico di 600 libbre (272 kg)
  • Passo inferiore a 75 pollici (190 cm)
  • Altezza inferiore a 91 cm (36 pollici)
  • Motore in grado assicurare una velocità compresa tra 5 e 80 km/h (3 e 50 miglia all'ora)
  • Carrozzeria di forma rettangolare
  • Trazione integrale e riduttore a due velocità
  • Parabrezza ripiegabile
  • Tre sedili anatomici
  • Fari oscurabili
  • Massa complessiva inferiore a 1.300 libbre (590 kg).

 

Inizialmente, Willys-Overland e American Bantam Car Manufacturing Company furono le uniche a dimostrarsi interessate al progetto. Ad esse si aggiunse presto anche Ford Motor Company. Le tre case produttrici entrarono così in competizione per aggiudicarsi il redditizio incarico governativo e costruirono prototipi per il collaudo a tempo di record. Il capo ingegnere di Bantam insieme ad un team di dirigenti dell'azienda svilupparono un progetto che in 49 giorni portò alla realizzazione del  primo esemplare. Delmar G. Roos, Vice President of Engineering di Willys-Overland, progettò il Willys Quad, mentre Ford realizzò il modello GP (General Purpose), noto come " Pygmy " ed equipaggiato con un motore per uso agricolo Ford/Ferguson riadattato. Nell'estate 1940, ogni azienda consegnò all'Esercito il proprio prototipo e fu autorizzata a costruire 70 esemplari campione.

Nel novembre 1940 a Camp Holabird, nel Maryland, l'esercito prese possesso di questi veicoli. Ognuno di questi tre progetti andava oltre le specifiche delle 1.300 libbre (590 kg) richieste, ma ben presto l'esercito comprese che si trattava di un limite troppo basso e lo alzò per la successiva  fornitura di veicoli. Nel marzo 1941 l'Esercito passò alla fase successiva. Bantam doveva costruire 1.500 esemplari del Model 40 BRC, Ford ulteriori 1.500 di una versione modificata e migliorata del Pygmy GP, Willys 1.500 del suo Quad. Successivi collaudi e valutazioni portarono l'Esercito a scegliere Willys come principale casa costruttrice. Di conseguenza, la maggior parte delle Bantam e delle Ford GP prodotte venne spedita in Gran Bretagna e in Russia nell'ambito del programma "lend-lease". In Gran Bretagna, il veicolo Ford divenne famoso come "Blitz Buggy".


Willys MA/MB
Con una serie di modifiche e di migliorie, Willys Quad divenne il modello MA e più tardi il modello MB. Per l'Esercito americano e per il mondo intero divenne invece noto come Jeep. Secondo alcuni, questo nome deriva dalla sigla "GP", che nel gergo militare era l'abbreviazione di "General Purpose". Altri sostengono invece che il veicolo prendesse il nome da "Eugene the Jeep", un noto personaggio dei fumetti di Braccio di Fero. Qualunque sia la sua vera origine, la parola Jeep è entrata prima nel vocabolario americano, e poi in quello internazionale. Il modello Willys MA aveva il cambio sul piantone dello sterzo, aperture nella parte inferiore delle fiancate, due strumenti circolari sul cruscotto e la leva del freno a mano sul lato sinistro. La Willys si impegnò a fondo per abbassare il peso a 2.160 libbre (980 kg) e rispettare le nuove specifiche dell'Esercito.

 



I pezzi rimossi dal modello MA per raggiungere questo obiettivo furono montati sulla successiva generazione MB, che pesava appena  400 libbre (181 kg) in più. Willys-Overland produsse per l'Esercito americano più di 368.000 veicoli, ai quali si aggiunsero altri 277.000 veicoli prodotti su licenza da Ford. Da quel momento in poi, questo spartano e affidabile veicolo color verde oliva divenne famoso per il suo contribuito alla vittoria nella Seconda Guerra Mondiale. Al termine del conflitto, Willys registrò il nome "Jeep" e decise di convertirlo in un fuoristrada adatto all'impiego nelle aziende agricole: nasce così la Universal Jeep per uso civile. All'epoca, una delle campagne pubblicitarie Willys recitava "Il sole non tramonta mai sulla forte Jeep" e l'azienda cominciò a fare in modo che il mondo sapesse che questo veicolo era stato creato da Willys.

 

 

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